Study on privacy of parental control mobile applications

Feal Fajardo, Álvaro (2017). Study on privacy of parental control mobile applications. Thesis (Master thesis), E.T.S. de Ingenieros Informáticos (UPM).


Title: Study on privacy of parental control mobile applications
  • Feal Fajardo, Álvaro
  • Carro Liñares, Manuel
  • Troncoso, Carmela
Item Type: Thesis (Master thesis)
Masters title: Software y Sistemas
Date: June 2017
Faculty: E.T.S. de Ingenieros Informáticos (UPM)
Department: Lenguajes y Sistemas Informáticos e Ingeniería del Software
Creative Commons Licenses: Recognition - No derivative works - Non commercial

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Parental control applications are one kind of mobile software programs, which are used by parents to monitor and control the use that their kids make of their cellphone. Parents install these type of apps on their children's phones in order to remotely set rules for what the children can do with their device and to monitor where the phone is and what their kids are using it for. These type of applications are highly intrusive, because they gather all kinds of data that re ect private information about the users, such as their Internet history, text messages, calls, location. . . Furthermore, these data are often sent to servers hosted in the Internet, where the information is gathered in order to let the parent access it later from a different device than their child's phone. Therefore, these systems make it possible (willingly or not) for third parties to access all or parts of these private data. From a privacy stand point, these applications pose a great threat to users. However, there has not yet been a study on the amount and kind of information that these apps gather and the security of their communications. In this thesis, we study how parental control apps behave, and the features that they provide the user with, and we conduct several studies to understand their privacy implications. First, we research how well these applications explain their behavior and operation to their users. Second we gather information about the permissions that these apps request and compare them to their behavior. Third we study what information is gathered and later sent to Internet servers by these programs. Finally, we investigate if this information is sent securely. We studied fourteen different parental control applications, anyhow we only could perform all of the studies explained above in seven of them. In each one of those seven apps we find at least one of these privacy issues: the sending of sensitive information to third parties, the leakage of private data from before the parental control app installation, the sending of private information before the user agrees with the term of usage (sometimes even the fact that the user never agrees to it), or the sending of private data via an insecure communication channel. We also find that 50% of the fourteen studied applications did not clearly explain to the user that their children's data was being sent through the Internet and stored in servers. Finally, we categorize 15% of the requested permissions in eleven of the fourteen applications as confusing and probably unnecessary.---ABSTRACT---Las aplicaciones de control parental son un tipo de programas software para teléfonos móviles, usados por los padres para motorizar y controlar el uso que hacen sus hijos de sus teléfonos. Los padres instalan este tipo de apps en los teléfonos de los hijos, pudiendo así establecer reglas para establecer el uso que pueden hacer los hijos de sus teléfonos y monitorizar de manera remota la localización del teléfono y qué uso están haciendo los niños su teléfono. Este tipo de aplicaciones son altamente intrusivas, ya que recogen una gran cantidad de datos que re ejan información privada sobre los usuarios, como su historial web, mensajes de texto, llamadas, localización. . . Además, estos datos suelen ser enviados a servidores localizados en Internet donde la información se guarda para que los padres puedan acceder después a esta información de manera remota, desde un dispositivo distinto al teléfono de su hijo. Por lo tanto, estos sistemas comprometen (de manera intencionada o no) esta información, de modo que otros agentes podrían acceder a todos o parte de estos datos privados. Desde el punto de vista de la privacidad, estas aplicaciones representan una gran amenaza para los usuarios. Sin embargo, todavía no ha habido ningún estudio sobre la información que dichas aplicaciones recogen y la seguridad de las mismas. En esta tesis estudiamos como se comportan este tipo de programas y las funcionalidades que le presentan al usuario. También realizamos diferentes estudios para conocer las implicaciones de privacidad de las aplicaciones de control parental. Primero, analizamos cómo de claro explican estas aplicaciones su modelo de funcionamiento, segundo recogemos información sobre los permisos que solicitan las aplicaciones que analizamos, tercero estudiamos qué información es recolectada y enviada a servidores de Internet por parte de estos programas y cuarto, investigamos si esta información es enviada de una forma segura. Estudiamos catorce aplicaciones de control parental, en el caso de siete de estas realizando cada uno de los estudios arriba explicados. En cada una de estas siete aplicaciones descubrimos al menos uno de los siguientes problemas de privacidad: el envío de información especialmente sensible a terceros, el filtrado de datos privados anteriores a la instalación de la aplicación de control parental, el envío de información privada antes de que el usuario acepte los términos de uso (incluso el hecho de que el usuario nunca llegue a aceptar este acuerdo) y el envío de datos confidenciales a través de canales de comunicación inseguros. También encontramos que el 50% de las catorce aplicaciones analizadas no explican de una manera clara para el usuario que los datos de su hijo son enviados a través de Internet y guardados en servidores. Por último, categorizamos el 15% de los permisos solicitados por once de las catorce aplicaciones del estudio como confusos y probablemente innecesarios.

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Item ID: 47135
DC Identifier:
OAI Identifier:
Deposited by: Biblioteca Facultad de Informatica
Deposited on: 05 Jul 2017 06:59
Last Modified: 05 Jul 2017 06:59
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